Aventures et randonnées dans les parcs nationaux du sud-ouest américain

Julien Miron

Le sud-ouest américain est une région de hauts déserts et de chaînes de montagnes qui s’étend de la Californie au Texas. Cette région abrite certains des parcs nationaux qui sont connus pour leurs paysages à couper le souffle, notamment les canyons, les chutes d’eau, les gorges profondes, les canyons à fente étroits et les vastes plateaux. La randonnée dans ces régions offre aux voyageurs l’occasion de découvrir la nature dans toute sa splendeur tout en profitant de la beauté naturelle du paysage.

Le parc national du Grand Canyon

Un voyage au parc national du Grand Canyon est une opportunité pour les visiteurs de tous niveaux. La randonnée sur le South Rim Trail offre la possibilité d’explorer des kilomètres et des kilomètres de vues panoramiques sans avoir à affronter la foule aux endroits les plus fréquentés du parcours. Ce sentier s’étend sur plus de 15 kilometres et emmène les visiteurs du centre d’accueil du parc, le long du bord, jusqu’à l’historique Phantom Ranch.

Même si les randonneurs peuvent profiter de vues isolées à d’autres moments de la journée, ce sentier est bondé car il reste éclairé très tard en été. La zone voit également un afflux de visiteurs à la tombée de la nuit. Avec une telle variété de flore et de faune, prendre le temps de s’asseoir et de profiter de la nature, c’est un peu comme si vous étiez sur une autre planète. Les avions des compagnies touristiques telles que Papillon proposent des expériences de « flightseeing » qui emmènent les passagers au-dessus du South Rim pour une vue à vol d’oiseau de l’une des plus belles merveilles de la nature.

Le canyon lui-même s’étend sur près de 400 kilometres de long, et depuis certaines vues de ces vols, il semble qu’il n’y ait pas de fin en vue. Il peut être intimidant de penser que ce canyon massif n’a pas été créé par de l’eau vive ou des tremblements de terre, mais qu’il a été lentement creusé pendant des millions d’années par le fleuve Colorado, qui le traverse aujourd’hui.

Le parc national de la Vallée de la Mort

Le parc national de la Vallée de la Mort abrite certains des paysages les plus bas, les plus secs et les plus chauds du monde. C’est un paysage apparemment stérile avec des canyons, des salines et des dunes de sable qui attire les touristes en raison de sa beauté austère. Cependant, la randonnée dans la Vallée de la Mort n’est pas une tâche facile car c’est l’un des parcs nationaux les plus dangereux de la planète ! Les températures moyennes mensuelles de juin à septembre dépassent les 37 degrés Celsius, avec des pointes quotidiennes moyennes de plus de 42 degrés. Les températures basses tournent autour du point de congélation en janvier et février. Les précipitations annuelles ne sont en moyenne que de 5 cm, la plupart tombant pendant les tempêtes d’hiver. Et le faible taux d’humidité signifie que des vents vicieux soufflent en permanence à des vitesses qui peuvent transformer instantanément une promenade agréable en un test de survie si vous n’y êtes pas préparé.

Les visiteurs du parc doivent prendre des précautions particulières pour éviter l’épuisement dû à la chaleur ou même la mort en faisant de la randonnée lorsque le temps est le plus extrême – de la mi-mars à la mi-octobre – et ne jamais s’aventurer sans une grande quantité d’eau potable (au moins un gallon par personne/jour). Même dans ce cas, les températures diurnes ne descendent pas en dessous de 21 degrés Celsius, et l’air contient encore suffisamment d’humidité pour provoquer une déshydratation sévère.

Le parc national de Yosemite

Des rochers et des pinacles de granit s’élèvent autour d’une vallée glaciaire partiellement couverte par une forêt de pins mais s’ouvrant aussi sur des prairies, située dans la chaîne de montagnes de la Sierra Nevada, près de la frontière orientale de la Californie. Plus loin, vous découvrirez des bosquets de séquoias massifs et des lacs alpins limpides. Le parc national de Yosemite est classé au patrimoine mondial de l’UNESCO.

La vallée de Yosemite, dans le parc national de Yosemite, a été creusée par la Yosemite Creek et est célèbre pour ses falaises de granit massives, ses chutes d’eau et ses bosquets de séquoias géants. On l’a surnommée « le temple de la nature ». Les voyages à l’intérieur de Yosemite vous permettent d’observer d’anciens pins à cône qui ont jusqu’à 5 000 ans et d’explorer des grottes de lave formées par l’activité volcanique il y a plus de 10 000 ans. Ceux qui s’intéressent à la géologie peuvent examiner les formations rocheuses exposées créées par les séismes, les glaciers et les volcans préhistoriques.

Le parc national de Yosemite est un endroit idéal pour camper dans la vallée de Yosemite, où vous trouverez des emplacements près des cascades ou à côté de prairies remplies de fleurs sauvages au-delà du terrain de camping de Yosemite Creek – choisissez votre emplacement puis installez-vous pour profiter des nombreuses possibilités d’observation des étoiles la nuit. Les randonneurs ont le choix entre plus de 1,200 kms de sentiers, y compris des chemins le long des falaises de Yosemite, comme le Mist Trail qui mène aux chutes Vernal Falls, Nevada Fall et Half Dome dans la Little Yosemite Valley.

Le parc national de Zion

Le parc national de Zion, situé près de Springdale, dans l’Utah, est réputé pour ses panoramas époustouflants et ses gigantesques falaises de grès. Les visiteurs de Zion peuvent profiter de diverses activités dans la région, notamment la randonnée et le camping. Le Zion Canyon Scenic Drive est une route de 10 kms qui mène les visiteurs aux différentes attractions de la région. La route commence à l’entrée est et est ouverte toute l’année. En automne, les couleurs du feuillage sont spectaculaires de la mi-octobre à novembre.

En hiver, les tempêtes de neige peuvent être imprévisibles mais amusantes pour ceux qui aiment la poudreuse fraîche. Le printemps est le moment où les fleurs commencent à éclore et où le temps commence à se réchauffer avant qu’il ne fasse trop chaud en été. L’été offre des possibilités de randonnée, de vélo et d’escalade. L’automne reste probablement l’une des meilleures périodes pour visiter le parc national de Zion, car il y a moins de visiteurs que pendant la haute saison, mais beaucoup d’activités à faire, comme la randonnée sur ses sentiers ou la descente du canyon en tyrolienne.

La randonnée est une activité très populaire que beaucoup de gens pratiquent au parc national de Zion. Il existe deux sentiers principaux : Angels Landing et Emerald Pools. La randonnée le long d’Angels Landing est assez éprouvante, mais certaines personnes pensent qu’elle en vaut la peine en raison de la vue spectaculaire qu’elle offre depuis le sommet. Ceux qui préfèrent une randonnée plus facile peuvent emprunter le sentier d’Emerald pools qui comporte trois niveaux différents (supérieur, moyen, inférieur). Les deux randonnées offrent des paysages magnifiques tout en traversant le canyon. Parmi les autres activités populaires, citons le vélo, l’équitation, la course à pied/le jogging, l’escalade, le rafting ou le kayak en eau vive, le camping et la natation.

Le parc national de Bryce Canyon

Faites le voyage de deux heures jusqu’à Bryce tout en visitant le parc national de Zion. Les immenses arènes naturelles dans lesquelles se trouvent les hoodoos à l’aspect surréaliste sont appelées Kanikaula, et il s’agit moins d’un canyon que d’une succession d’énormes amphithéâtres naturels avec quelques hoodoos. Les amphithéâtres, bien qu’énormes et imposants en soi, sont mineurs comparés à l’immense étendue de Bryce qui s’étend sur une vallée où l’érosion a sculpté des pinacles uniques qui passent de l’or au rose.

Il y a aussi un étrange manque d’arbres verts pour une forêt sempervirente de si haute altitude. C’est la profondeur des amphithéâtres qui rend le parc national de Bryce Canyon si unique et inspirant. Vous pouvez faire une courte randonnée sur l’un des nombreux sentiers qui serpentent jusqu’à des corniches élevées d’où vous pourrez obtenir des vues époustouflantes. Il y a quelques attractions « touristiques » dans cette zone, comme des promenades à cheval, des programmes sur le ciel nocturne, des discussions avec les rangers et des services de restauration qui peuvent être accessibles à proximité.

Le parc est divisé en deux sections différentes : La partie nord, qui offre une vue impressionnante sur les White Cliffs, et la partie sud – Sunset Point – qui comporte des sentiers de randonnée tranquilles d’où les visiteurs peuvent contempler les imposants hoodoos d’en haut et les voir éclairés par le clair de lune ou le coucher du soleil. Les visiteurs doivent rester sur les sentiers désignés pour éviter d’endommager les flèches et les murs de grès. N’oubliez pas votre appareil photo, vous aurez envie de prendre de nombreuses photos.

Le parc national des Arches

Dans un autre des parcs nationaux de l’Utah, à deux heures et demie de route de Zion, où 2 000 arches naturelles en grès se sont formées autour de canyons broussailleux et rougeoyants, ce parc national de 100 km² abrite les types de plantes et d’animaux indigènes (le désert est en partie recouvert d’une végétation composée de buissons et de petits arbres). Des centaines de milliers de visiteurs s’y rendent chaque année, dont un grand nombre lors des événements d’observation des étoiles qui ont lieu toutes les nuits de pleine lune en été.

Les touristes peuvent s’y rendre en voiture le long d’une route avec des falaises abruptes et des vues spectaculaires ou à pied avec des guides de sécurité le long de sentiers dans une plaine entre des formations de grès appelées « ailerons ». Il faut environ 3 heures à une personne pour faire la moitié du chemin qui fait le tour de Delicate Arch (l’arche la plus célèbre du parc) avant de faire une randonnée d’une journée entière jusqu’à une arche encore plus grande appelée Landscape Arch qui n’a plus que 2/3 de sa largeur d’origine après avoir été frappée par la foudre et s’être effondrée en 1991.

Lorsque les températures estivales dépassent les 40°C, le milieu de matinée est souvent le meilleur moment pour profiter des températures plus fraîches pour une randonnée légère à travers les formations rocheuses, dont beaucoup portent des noms tels que Double OArch, Thor’s Hammer et The Three Gossips.

Le parc national Redwood

Les plus grands arbres du monde poussent dans ce parc, qui se trouve à environ quatre ou cinq heures au nord de San Francisco et s’élève à plus de 100 mètres. Autour d’un paysage de forêts, de prairies et de plages, des groupes d’énormes séquoias forment un motif en mosaïque. L’écosystème est biologiquement riche et diversifié, avec un niveau élevé d’endémisme parmi les espèces animales et végétales.

Le parc national Redwood est situé entre l’embouchure de Redwood Creek, qui se jette dans l’océan Pacifique à Orick, et la limite nord du Jedediah Smith Redwoods State Park. La partie principale du parc se trouve sur une bande côtière d’environ un kilomètre de large et 25 kilomètres de long d’est en ouest, mais il s’est étendu au fil du temps pour inclure d’autres habitats tels que des prairies et des berges de rivière.

Le parc national Redwood sert de tampon à un peuplement encore plus important de séquoias anciens qui se trouve plus au nord, le long de Redwood Creek, dans le Jedediah Smith Redwoods State Park, où certains arbres ont près de 1 000 ans. Les bosquets les plus au sud de ce groupe sont protégés par le Del Norte Coast Redwoods State Park. Il est situé le long de la côte californienne à environ 350 km au nord de San Francisco et s’étend sur environ 240 kilomètres.

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